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Airbus DS finaliza la construcción del satélite Cheops

 

Foto: S. Corvaja

 

 

Airbus Defence and Space ha finalizado la construcción del satélite Cheops (Characterising Exoplanet Satellite). La Agencia Espacial Europea (ESA) dio recientemente su visto bueno a la revisión de aceptación y calificación. 

Cheops será el segundo pasajero a bordo del cohete Soyuz-Fregat que saldrá del Puerto Espacial Europeo de Kurú (Guayana Francesa) entre el 15 de octubre y el 14 de noviembre de 2019. Durante los meses que quedan hasta su envío al lugar del lanzamiento, el satélite permanecerá en las instalaciones de Airbus Defence and Space en Madrid.

“Estamos encantados de lanzar Cheops este mismo año —señala Günther Hasinger, director de Ciencia de la ESA—. Con sus observaciones de altísima precisión de estrellas que ya sabemos que albergan exoplanetas, la misión nos permitirá una primera caracterización de la composición y la naturaleza de planetas más allá de nuestro Sistema Solar”.

“Han sido más de cinco años de trabajo para alcanzar este punto, y nos hemos mantenido dentro del presupuesto y del calendario, por lo que estamos extremadamente satisfechos de ver al satélite por fin listo para volar”, apunta Nicola Rando, responsable del proyecto Cheops de la ESA.

Cheops es una misión de seguimiento: observará estrellas brillantes que albergan exoplanetas para medir las pequeñas variaciones en su brillo debidas al tránsito por delante del disco estelar, centrándose sobre todo en aquellas estrellas con planetas de tamaño entre la Tierra y Neptuno. Al saber cuándo y a dónde apuntar para captar estos tránsitos, Cheops mostrará una enorme eficiencia, maximizando el tiempo dedicado a monitorizar los tránsitos.

La observación de los tránsitos proporcionará medidas precisas del tamaño de un planeta. Estos datos, combinados con información conocida sobre la masa del planeta, permitirán determinar su densidad, lo que a su vez nos ofrecerá claves sobre su composición y estructura al indicar, por ejemplo, si es predominantemente rocoso o gaseoso, o si contiene océanos de importancia.

El 80 % del tiempo de observación científica se dedicará a la lista de exoplanetas definida por el equipo científico de Cheops, mientras que el 20 % restante quedará a disposición de los científicos de todo el mundo. Este mismo mes se publicó la primera convocatoria de propuestas para utilizar Cheops a través de su Programa de Observadores Invitados de la ESA.

“Cheops es el primer satélite de la ESA dedicado a los exoplanetas y abre camino a dos misiones más que se lanzarán durante la siguiente década. De esta forma se consolidará el liderazgo europeo en ciencia exoplanetaria”, añade Hasinger.

Siguiendo los pasos de Cheops, las misiones de la ESA Plato (Tránsitos Planetarios y Oscilaciones de Estrellas), y Ariel (Estudio de Grandes Exoplanetas por Detección Atmosférica Remota en el Infrarrojo) se lanzarán a finales de la década de 2020 para descubrir y seguir investigando nuevos mundos alrededor de otras estrellas.

Según fuentes del CDTI, para España la importancia de Cheops va más allá del descubrimiento de nuevos exoplanetas. Se trata de la primera misión completa de la ESA que lidera España. Con Cheops, el liderazgo que España ha demostrado tendrá un eco importantísimo en futuras misiones. Su lanzamiento llega en un momento clave para el país ya que Sevilla albergará el próximo Consejo Ministerial de la ESA a finales de 2019, lo que sin duda afianzará nuestra posición de liderazgo en misiones espaciales.

Cheops es la primera de las pequeñas misiones de la ESA diseñadas para su lanzamiento en un plazo de cinco años y que utilizan tecnologías probadas con el fin de sentar las bases para misiones más ambiciosas y de mayor envergadura. El satélite realizará una ambiciosa misión científica centrada en la definición de las propiedades de los planetas que orbitan alrededor de estrellas cercanas. El instrumento que estudiará estos exoplanetas es un telescopio Ritchey-Chrétien suministrado por la Universidad de Berna en Suiza, que está integrado en una plataforma AstroBus-S de Airbus altamente flexible y compacta.

La plataforma AstroBus de Airbus se ha utilizado con éxito en otras misiones, como los satélites Spot 6 y 7, KazEOSat-1, PeruSat-1, Sentinel 5 Precursor y los satélites meteorológicos MetOp de segunda generación. Cheops pesa aproximadamente 300 kg y tiene la forma de un cubo de unos 1,5 m.

Para la construcción del satélite se seleccionó a un grupo de 24 empresas de 11 países europeos, siete de las cuales son españolas. La complejidad del proyecto fue enorme, especialmente debido a que el modelo de vuelo se tuvo que construir y probar en tan solo dos años.

Airbus empleará el tiempo restante hasta el lanzamiento para volver a comprobar el ingenio espacial, cargar la última versión del software, llevar a cabo las simulaciones para las maniobras de la fase de operaciones iniciales del lanzamiento (LEOP) y ajustar los procedimientos de la puesta en órbita (IOC).

La participación de Airbus va más allá de las fases LEOP e IOC, y de la entrega oficial del satélite, ya que ofrecerá apoyo para el control del satélite desde tierra y su mantenimiento durante la fase operativa. El centro de operaciones y apoyo que coordinará las operaciones del principal segmento terreno se ubicará en el INTA (Instituto Nacional de Tecnologías Aeroespaciales), en las proximidades de Madrid.

 

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